greenners

Categories:

И в Америке рушатся пирамидальные лохотроны на $1 млрд

Хотя данный проект лохотроном и пирамидой трудно назвать — не того сегмента, но подход и реализация идентичны.

Читаем: 

Элизабет Пирс была большая мечта. Построить подводный кабель, который дал бы Аляске (а потом – Японии, Гренландии, Канаде, Британии и так далее) доступ к быстрому интернету. Задача действительно очень полезная: за пределами городов в Аляске интернет хуже некуда, другим странам тоже хвастаться нечем, особенно если они хотят получать доступ к площадкам из Америки. Мощный подводный кабель мог бы помочь местным сайтам и сервисам стать более конкурентоспособными, а пользователи – смогли бы смотреть ютубчик в 1080p и играть в любимый «Фортнайт» без пинга.

На это благое дело Элизабет Пирс «подняла» более чем $270 млрд от инвесторов, воодушевленных её огромными контрактами с государственными организациями и телеком-провайдерами. Контрактов было больше чем на $1,2 млрд.

Проблема оказалась только в том, что руководители этих организаций потом не смогли вспомнить, чтобы подписывали соглашения с такими условиями – или что подписывали с Элизабет что-либо вообще. Стартап собрал инженеров и изобретателей, пригнал корабли, чтобы протянуть кабель в глуши. И потом его топ-менеджеры узнали, что от денег не осталось следа. Потому что их никогда не было.

Важное дело

Оптоволокно через Арктику было мечтой предпринимателей десятилетия. Повышение спроса на широкополосный интернет привело к тому, что такие гиганты как Google, Microsoft, Facebook и Amazon вкладываются в постройку подводных кабелей, чтобы их сервисы были востребованы и не проиграли зарубежным конкурентам. Другие компании тоже не отстают – Huawei, например, хотела протянуть линию длиной 15 тыс. км от Британии к ЮАР, по пути посетив 12 других стран (потом её исключили из этого проекта из-за опасений о влиянии китайского правительства). Индустрия в последние годы очень быстро растет, впервые после краха доткомов. Всем хочется смотреть YouTube, Netflix и видео в «Фейсбуке» в максимальном качестве и без задержек.

Темпы постройки новых кабелей

К сожалению, большая часть этих линий проходит по Тихому или Атлантическому океану, вдоль устоявшихся корабельных маршрутов. Шотландии, Аляске и другим частям мира, где не так много пользователей и нет фондовых бирж, перепадает совсем малая часть пирога. Транс-арктический путь мог бы с этим помочь, а также сделать мировой интернет устойчивее к землетрясениям, диверсиям и несчастным случаям. К тому же, путь из главных американских дата-центров до сотен миллионов пользователей сократился бы на тысячи километров.

С такой идеей в 2012 году на рынок вышла компания Quintillion. Её основатель Элизабет Пирс решила сосредоточиться на своём родном штате, Аляске. Стоимость гигабитного соединения там начиналась от $70 в месяц, спутник был медленным и стоил дорого. Один из инженеров компании, Даниэль Керхбаум, объясняет:

Если вы хотели посмотреть «Игру Престолов», лучше было дать другу пачку DVD-дисков, чтобы он записал сериал и прислал вам по почте.

Глобальное потепление сделало лёд в Арктике менее непроницаемым, постепенно открывалось всё больше возможностей. Элизабет Пирс и её партнёры решили, что они могут построить волоконно-оптическую широкополосную сеть, пока до этого не додумался никто другой, а потом целиком продать её IT-гигантам или местным провайдерам.

Здесь будет интернет!

Большую часть 2013-го команда провела за исследованиями, проверками, решением проблем с экологами, согласованием кабельных маршрутов с местными племенами. В итоге оказалось, что даже без трансарктических линий, одно только покрытие Аляски оптикой потребует 14 кораблей и 275 разрешений от чиновников разного уровня.

В целом, проект вполне по силам для большой компании. Quintillion пока что ей и близко не являлась, но тут дело за небольшим: получить финансирование. Главное-то уже есть – идея!

Пирс познакомилась с канадскими предпринимателями, отцом и сыном Дагом и Майком Каннингхемами, которые тоже развивали стартап в похожем направлении. Он назывался Arctic Firbre Inc. (AFI). Две компании решили стать партнерами. Каннингхемы сказали, что они смогут привлечь $640 млн, и станут отвечать за международную часть постройки – 15 тыс. км кабеля, который будет идти от Японии до Великобритании. Элизабет оставалась Аляска, самый небольшой, но и самый сложный сегмент.

Купаться в деньгах

Один участник отраслевой конференции припоминает, как он с друзьями пошутил, что создание кабелей под Арктикой – это что-то научно-фантастическое, как в книге Жюля Верна. Элизабет услышала разговор, подошла и стала спорить с участником. Тот остался в недоумении: «Мой комментарий был таким банальным, просто глупая шутка, но она была очень злой, стала всем нам что-то доказывать. Мне показалось, у неё был сильный стресс».

Ни один из крупных венчурных капиталистов не инвестировал в проект Quintillion-AFI до 2015 года. На первом этапе предполагалось работать на рынок, состоящий из малюсеньких арктических обществ и племен. Было непонятно, как компании собираются отбивать огромные затраты. Аляска – штат по площади вдвое больше Техаса, но населения там в сорок раз меньше. Тянуть линии здесь не очень-то выгодно.

Не понимая, что делать, Каннингхемы предложили объединить их компании. Элизабет согласилась, но в итоге собственность AFI перешла к Quintillion, а Даг и Майк были исключены из процесса принятия решений. Зато Пирс пообещала им, что, поскольку у них остается значительная часть компании, как только проект принесет прибыль, они будут не в остатке.

Пирс вообще много чего обещала. На встрече с инвестбанком Oppenheimer, который раньше сотрудничал с Каннингхемами, аналитики банка сказали ей, что максимум, что удастся получить на контрактах за кабель в Аляске – это $30 млн. Пирс ударила по столу и сказала, что у неё будет минимум $75 млн в год.

Планы Quintillion

На встрече с CIP Capital, представители финансовой организации сказали, что будут инвестировать только если Пирс покажет им подписанные контракты, гарантирующие её компании определенный доход. Элизабет смогла убедить директора компании, что контракты скоро пойдут, и к началу 2015-го CIP инвестировала в Quintillion $10 млн.

Свои первые подписи Пирс подделала в мае и июне 2015-го – на контракте с провайдером Matanuska, обслуживающим несколько городков в южной Аляске. Руководитель Matanuska встретился с Пирс, но не хотел подписывать договор, и взял время подумать. Элизабет сказала своим инвесторам в Нью-Йорке, что он «нервничает, но очень рад делу». На следующий день она загрузила контракт на сотни миллионов долларов с подписью главы Matanuska на свой личный аккаунт в Google Drive. Она также сказала, что близка к подписанию другой гигантской сделки, с некоммерческой организацией Arctic Slope Telephone. Вскоре на гугл-драйве появился и этот контракт, тоже на сотни миллионов.

Пирс проделала такую схему еще как минимум восемь раз. Общая сумма «контрактов» превысила $1 млрд. Иногда она полностью подделывала договоренности, которых не существовала. В других случаях она подписывала настоящие контракты, а потом меняла ключевые страницы, чтобы сумма получалась на порядок значительнее. Десяти другим сотрудникам Quintillion «лезть в договора» не позволялось. Она одна имела пароль к гугл-диску со всеми сканами контрактов. Все распечатанные копии хранились в её личном шкафу, который никто не мог открывать.

Элизабет Пирс в 2016-м в порту Уналаски, объясняя мэрам городов свою идею

Когда сотрудник уточнил о новом контракте на $600 млн, который, как сказала Элизабет Пирс, она заключила с еще одной телеком-компанией Аляски, она ответила, что те пока не готовы перечислить деньги, но у неё «на подходе» есть несколько других контрактов, которые скоро принесут такую же сумму. Еще $270 млн на продолжение «работы» ей дали CIP Capital и французский инвестбанк Natixis SA.

Элизабет заслужила репутацию своеобразного ангела Аляски, привлекающего инвесторов со всех концов света. Она ходила на конференции и на телевидение, рассказывая, как скоро штат наконец совершит цифровую революцию, и станет незаменимой точкой распространения мирового интернета. Она регулярно встречалась с губернатором Аляски, местными телекомами, мэрами городов, через которые должна была идти линия.

Доход Пирс в это время был не менее $146 000 в год. Она также получала различные бонусы и оплачиваемые перелеты за счет компании.

В 2013-м, судя по документам суда, Элизабет рассказала своему старому знакомому, Джулиану Дженсену, об инвестиционной возможности, которую открывает трансарктический кабель. Он подумал, что проект «стратегически реализуем». В мае того же года он выписал ей $325 000, треть своих сбережений, в качестве инвестиции в Quintillion. Пирс положила эти деньги на личный банковский счет. В тот же день, судя по документам, она открыла себе пенсионный фонд у Wells Fargo.

В 2015-м Элизабет нашла себе новый источник живых денег. Бывшая бариста и текущая сотрудница Quintillion спросила её об инвестициях. Пирс сказала ей, что если та переведет $40 000, она получит 225 акций Quintillion. Сотрудница собрала деньги у семьи, надеясь, что вложения окупятся, когда кабель протянут. Пирс положила эти деньги на свой аккаунт в Wells Fargo.

В 2016 году Quintillion за деньги CIP и Natixis наконец начала постройку подводной кабельной сети у побережья Аляски. Но морское дно было тверже, чем ожидалось, и погода быстро испортилась. Компания была вынуждена прекратить операцию и отложить реализацию проекта на следующий год.

Тянем-потянем

К середине 2017-го у Пирс кончились оправдания по поводу задержки проекта. Как в сказке о репке, кабель просто не тянулся. Quintillion начала выставлять инвойсы по её стомиллионным договорам. Юристы телеком-компаний и других клиентов Пирс оспаривали эти счета. Один из них связался с CIP Capital. Сотрудник инвестбанка быстро пошел проверить договор в гугл-диск Элизабет. Но все файлы с контрактами оттуда пропали. В логах осталось упоминание, что за два дня до этого «Элизабет Пирс переместила 78 предметов в Корзину».

Через неделю юристы банков пришли напрямую к Пирс. Та привела своего адвоката, и сказала, что не может припомнить обстоятельства подписания каждого договора. Но суммы в них стоят правильные.

На протяжении 2017-го, несмотря на отсутствие активности на шельфе, Элизабет Пирс вела себя так, как будто всё идет по плану. В апреле она перерезала красную ленточку с сенатором от Аляски Лизой Меркауски на торжественном открытии станции под прокладку кабеля в нефтяном городишке Дедхорс (население 25 человек). И спокойно выступала с докладами на конференциях летом и осенью.

В апреле 2018-го Министерство юстиции США объявило об аресте Элизабет Пирс. Вскоре после этого её семья продала дом в Анкоридже за $415 000 и купила дом в Техасе, который оформили на имя одного из бывших сотрудников Quintillion.

Временный гендиректор компании, Джордж Тронсру, говорит, что с тех пор они не имели контакта с Элизабет. И всячески пытаются дистанцироваться от её имени. Они сумели продлить несколько соглашений, и всё-таки построили в Аляске часть кабельной сети. Для подключения подводного кабеля к проложенному по суше волокну, Quintillion пробурила двухкилометровый канал на глубине 25 метров, от океана к закопанному глубоко в снегах люку. Этим проектом они особенно гордятся.

Йенс Лайпенекс, руководитель Arctic Slope Telephone, хвалит нынешнюю Quintillion:

Мы все здесь были на скорости диалапа всего пару лет назад. Теперь наши подписчики могут спокойно стримить Netflix, играть в Xbox online.

В конце концов, часть первой фазы была закончена. Аляска получила свою подводную кабельную сеть, простирающуюся возле её побережья. По подсчетам Quintillion, она теперь дает современный интернет порядка 10 000 резидентам. Плюс – школам, госпиталям и локальному бизнесу.

Нынешние руководители компании никогда не говорят об Элизабет Пирс. В колледже городка Уткиагвик (4200 человек), директор Брайан Плессингер жалуется, что переключение на волокно Quintillion не дало ему должного результата. «Мы платим $9500 за месяц всего за 10 мегабит, с 2000 студентов, этого совсем не хватает». Джордж Тронсру обещает исправить ситуацию, тут же куда-то звонит.

30 сентября, спустя более года судов, Пирс взяли под стражу в Техасе. Она признала себя виновной в одном случае мошенничестве и восьми случаях кражи личных данных с отягчающими обстоятельствами. Элизабет будет отбывать пять лет в федеральной тюрьме. Судя по данным суда, контракты Quintillion принесут фирме на $480 млн меньше, чем говорила Пирс, но компания выйдет на обещанный в 2018-м уровень дохода к 2023 году.

Берег Арктического океана, где подводные кабели подключаются к волокну, идущему с земли

Сотрудники и знакомые, инвестировавшие в Пирс, денег назад не получили. Сотрудница, потерявшая $40 тысяч, говорит, что «Я опустошена и раздавлена. Я всё еще не могу поверить в то, что сделала Элизабет. Аляска и мир очень нуждались в этой системе, и я тоже тяжело работала над ней».

Фирма, которую основала Элизабет Пирс, пытается восстановить свою упавшую донельзя репутацию. Текущий СЕО Джордж Тронсру говорит, что от Элизабет здесь не осталось и следа. Она напоминает о себе только плохими заголовками в газетах и журналистами, которые приходят, чтобы написать о компании что-то плохое.

Сейчас неясно, будет ли Quintillion решать свою первоначальную задачу – строить кабель к Азии и Европе через Северо-Западный проход. Тронсру говорит, эта цель пока не изменилась, но потребует дополнительно $800 млн. К тому же, похожий проект теперь хотят реализовать финская Cinia вместе с российским «МегаФоном». Также о постройке трансарктического кабеля от Северного полюса до берегов США заявила та самая Matanuska. На него она собирает $600 млн.

Похоже, идеи Элизабет были вполне реализуемы, и рынок для них есть. Поведение Пирс мало чем отличалось от действий других основателей и СЕО стартапов, обещающих финансистам горы, как только их концепт докажет свою успешность. Вот почему она так просто смогла обмануть инвестбанки и фонды венчурного капитала. Её проблема была только в методах.

Один из бывших топ-менеджеров Quintillion говорит журналистам:

Вопрос не в том, как или зачем она это сделала, а в том, почему она думала, что это сойдет ей с рук.

А вывод из такой большой истории напрашивается один. Как и в случае с другой Элизабет, Холмс из Theranos, если ты обещаешь что-то большое и хорошее, делаешь это уверенно и с невинными глазами, в мире могут найтись люди, которые в тебя поверят.

Источник: https://habr.com/ru/company/pochtoy/blog/473732/

Buy for 10 tokens
Buy promo for minimal price.

Error

default userpic

Your IP address will be recorded 

When you submit the form an invisible reCAPTCHA check will be performed.
You must follow the Privacy Policy and Google Terms of use.